Fino a poco tempo fa, la gente accettava il ‘fatto’ degli alieni nel sistema solare

Uno degli aspetti più intriganti della storia della ricerca umana per scoprire se ci sia o meno altra vita nell’universo, e se qualcuna di esse sia riconoscibilmente intelligente nel modo in cui lo siamo noi, è quanto il nostro umore filosofico sia cambiato avanti e indietro attraverso i secoli.

Oggi stiamo assistendo a una sorta di “età dell’oro” in termini di lavoro attivo verso le risposte. Gran parte di questo lavoro deriva dalla sovrapposizione di rivoluzioni nella scienza esoplanetaria e nell’esplorazione del sistema solare, e dalle nostre continue rivelazioni sulla pura diversità e tenacia della vita qui sulla Terra. Insieme, queste aree di studio ci hanno dato luoghi in cui cercare, fenomeni da cercare e una maggiore fiducia che ci stiamo avvicinando rapidamente al punto in cui la nostra abilità tecnica può attraversare la soglia necessaria per trovare alcune risposte sulla vita altrove.

In questo mix si inserisce la ricerca dell’intelligenza extraterrestre (SETI); poiché siamo diventati più a nostro agio con l’idea che la ristrutturazione tecnologica e la riorganizzazione della materia è qualcosa che possiamo, e dovremmo, cercare attivamente. Se non altro perché la nostra stessa riorganizzazione della materia, qui sulla Terra, è diventata sempre più vivida e irta, e quindi critica da apprezzare e modificare per la sopravvivenza a lungo termine. Ma questa ricerca, etichettata sia come SETI che come ricerca di “tecnosignature”, deve ancora affrontare alcune sfide scoraggianti – non ultimo il recupero necessario dopo decenni di assegnazione di risorse scientifiche non proprio stellari.

Ciò che è così affascinante è che per molti aspetti siamo già stati qui e abbiamo già fatto tutto questo prima, solo non di recente, e non con la stessa serie di strumenti che ora abbiamo a disposizione.

In Europa occidentale, nel periodo che va da circa quattrocento anni fa fino al secolo scorso, la questione della vita oltre la Terra sembra essere stata meno un “se” e più un “cosa”. Scienziati famosi come Christiaan Huygens scrissero nel suo Cosmotheoros di “Così tanti Soli, così tante Terre, e ognuna di esse fornita di così tante erbe, alberi e animali… anche i piccoli signori intorno a Giove e Saturno…” E questo senso di pluralità cosmica non era insolito. Era in quasi tutti gli aspetti molto più semplice e ragionevole assumere che la ricchezza della vita sulla Terra fosse semplicemente ripetuta altrove. Questo una volta che si lasciava andare il senso di unicità terrestre.

In altre parole, in molti ambienti non ci si poneva la domanda “siamo soli?”, ma il dibattito era già sui dettagli di come la vita altrove nel cosmo facesse i suoi affari.

Nel 1700 e 1800 avevamo astronomi come William Herschel, o il più dilettante Thomas Dick, che non solo proponevano che il nostro sistema solare, dalla Luna ai pianeti esterni, fosse invaso da forme di vita (Dick detiene il record suggerendo che gli anelli di Saturno contengano circa 8 trilioni di individui) ma si convincevano di poter vedere le prove. Herschel, con i suoi buoni telescopi, si convinse che c’erano foreste sulla Luna, nel Mare humorum, e ipotizzò che le macchie scure del Sole fossero in realtà buchi in un’atmosfera incandescente e calda, sotto la quale, una superficie fredda sosteneva grandi esseri alieni.

Anche se potremmo mettere in discussione alcuni dei loro standard scientifici, persone come Herschel e Dick stavano davvero seguendo la filosofia della vita che è ovunque, e la stavano elevando al livello di qualsiasi altro fenomeno osservabile. Herschel stava anche applicando i migliori strumenti scientifici che poteva all’epoca.

Per tutto il XX secolo, prima dei dati ottenuti dal flyby del Mariner 4 nel 1965, la possibilità che Marte avesse un ambiente superficiale più clemente, e quindi la vita, aveva ancora un peso significativo. Anche se c’erano state affermazioni estreme come i “canali” di Percival Lowell su Marte alla fine del 1800 e all’inizio del 1900, gli astronomi dell’epoca non erano d’accordo con queste interpretazioni specifiche. È interessante notare che ciò avveniva perché semplicemente non potevano riprodurre le osservazioni, trovando i segni che Lowell associava ai canali e alle civiltà in gran parte inesistenti (un esempio di come dati migliori possano scontare le teorie degli animali domestici). Ma a parte le distrazioni di Lowell, l’esistenza di una sorta di clima temperato su Marte non era facile da scontare, né la vita sulla sua superficie. Per esempio, Carl Sagan e Paul Swan pubblicarono un documento poco prima dell’arrivo del Mariner 4 su Marte, in cui scrivevano:

“L’attuale corpo di prove scientifiche suggerisce, ma non dimostra inequivocabilmente, l’esistenza della vita su Marte. In particolare, le onde di oscuramento fotometricamente osservate che procedono dalle calotte polari vaporizzanti attraverso le aree scure della superficie marziana sono state interpretate in termini di attività biologica stagionale”.

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